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Andar em Marte já é possível através da realidade virtual

Uma viagem tripulada da NASA a Marte pode não estar para breve, mas entretanto, os cientistas da NASA já podem passear no planeta vermelho. Como? Através da realidade virtual.

Os cientistas do Jet Propulsion Laboratory da NASA queriam tentar perceber como seria andar em Marte e, para isso, juntaram-se à Microsoft, que fabrica os óculos de realidade virtual HoloLens, para desenvolver o sistema Onsight, uma forma altamente precisa de explorar o planeta vermelho sem ter de sair da Terra, conta o site Popular Science.

“O objetivo é permitir aos cientistas explorar Marte, tal como explorariam um lugar aqui na Terra”, explicou Alex Menzie diretor de desenvolvimento do projeto.

O sistema Onsight utiliza o processamento holográfico para combinar a informação visual recolhida pela nave espacial Mars Reconnaissance Orbiter com os dados do solo, que incluem imagens de alta resolução, recolhidos pelas várias câmaras do Curiosity (o robô de reconhecimento no terreno em Marte, que aterrou no planeta em 2012). A combinação da informação permite ao espetador ter uma visão realista da superfície de Marte em 3D. O site Popular Science disponibiliza um vídeo onde se pode ver como funciona o programa.

Os cientistas da NASA e outros geólogos também podem colaborar em tempo real na realidade virtual da HoloLens, através do sistema Onsight.

“Temos muitos cientistas que trabalham na missão mas não trabalham no Jet Propulsion Laboratory (em Pasadena, na Califórnia, nos EUA). Temos alguns a trabalhar tão perto de nós como na UCLA (Universidade da Califórnia) e tão distantes como a França “, diz Fred Calef III da missão Curiosity.

“Trabalhamos muito em colaboração, nas nossas operações normais de Marte, partilhando imagens de órbita e imagens do rover. Mas muitas vezes são imagens realmente planas ou muito distorcidas. A experiência HoloLens permite-nos ver as rochas, exatamente onde elas estão naquele momento”, acrescentou.

Uma das luas de Marte vai esmigalhar-se e dar um anel ao planeta

Dois investigadores da Universidade da Califórnia em Berkeley, nos Estados Unidos, preveem que dentro de 20 a 40 milhões de anos a lua Fobos se despedaçará e os seus fragmentos vão dar origem a um anel. Assim, num futuro longínquo, o planeta vermelho terá como companheiros uma lua e um anel.

Este trabalho contribui para compreender a história dos satélites naturais e dos anéis dos planetas do nosso sistema solar. Tushar Mittal, um dos autores do estudo, explica, segundo um comunicado da sua universidade, que é provável que existissem muitas mais luas em redor dos planetas do sistema solar e que elas se tenham desintegrado e formado anéis. Pensa-se mesmo que esta seja a origem dos anéis dos planetas exteriores. Há anéis em redor de Júpiter e Saturno, os chamados “gigantes gasosos”, e de Urano e Neptuno, os “gigantes gelados”.

As duas luas de Marte — Fobos e Deimos, que significa “medo” e “pavor” em grego antigo — receberam o nome dos filhos do deus grego da guerra, Ares, a que os romanos chamaram Marte. Ambas as luas foram descobertas em 1877 pelo astrónomo norte-americano Asaph Hall. Pequenas, de forma irregular, fazendo lembrar batatas, pensa-se que as luas marcianas terão sido asteroides capturados pelo campo gravitacional de Marte. Deimos tem 18 quilómetros de diâmetro máximo e dez de mínimo. Já Fobos, a maior, tem 26 quilómetros de diâmetro máximo e 16 de mínimo, e encontra-se numa órbita mais próxima de Marte.

“Ao contrário da nossa Lua, que se afasta da Terra alguns centímetros por ano, Fobos está a aproximar-se de Marte alguns centímetros por ano. Por isso, é inevitável que colida ou se desintegre”, refere Benjamim Black, coautor do estudo publicado na última edição da revista Nature Geoscience. “Uma das nossas motivações para estudar Fobos é que nos permite desenvolver ideias sobre os processos sofridos por uma lua à medida que se move em direção a um planeta”.

Atualmente, só se conhece mais uma outra lua do sistema solar que se está a aproximar do seu planeta — Tritão, em órbita de Neptuno. No caso de Fobos, à medida que se aproxima de Marte, aumentam as tensões gravíticas a que está sujeito. A atração exercida pela gravidade de um corpo maior provoca “forças de maré” num corpo mais pequeno, fazendo com que se estique e encolha. As forças de maré são as mesmas forças que provocam as marés na Terra e resultam, neste caso, da força da Lua e do Sol sobre a massa oceânica. Quando um corpo é sólido, como Fobos, estas forças causam tensões que resultam em fraturas.

Para deduzir o desfecho desta aproximação, a equipa estimou a coesão dos materiais de Fobos, baseando-se em dados geológicos e usando modelos geotécnicos.

Nesses cálculos da coesão, fizeram-se também simulações sobre a formação da maior cratera de impacto existente na lua — a cratera Stickney. Em 1973, a União Astronómica Internacional batizou-a com o apelido de solteira da mulher de Asaph Hall, Angeline Stickney, que o tinha incentivado na procura de satélites de Marte. O impacto de um meteorito terá formado esta grande cratera de nove quilómetros de diâmetro, sem no entanto ter destruído a lua. Ora esta colisão é também um indicador da coesão de Fobos, uma vez que a lua se teria desintegrado se fosse ou muito rígida ou pouco.

A coesão da maior lua marciana é relativamente baixa, indicam os resultados do estudo. “Fobos é um agregado poroso e heterogéneo de rochas muito destruídas e outras mais intactas”, refere o artigo. A coesão do satélite será assim insuficiente para resistir às tensões gravíticas, que aumentam com a aproximação a Marte, o que causará a sua desintegração. Esta fragmentação será semelhante à que poderíamos observar se puxássemos uma barra de cereais pelas extremidades, espalhando migalhas e pedaços por todo o lado, descreve a equipa no comunicado.

As rochas e as poeiras resultantes da desintegração da lua continuarão a orbitar Marte e distribuir-se-ão rapidamente em volta do planeta, formando um anel. Se neste processo se formarem fragmentos muito coesos, eles continuarão a aproximar-se de Marte, acabando por colidir com o planeta, originando então mais crateras de impacto na sua superfície.

Mas estes acontecimentos não são para já. O anel só aparecerá dentro de 20 a 40 milhões de anos. A sua posterior evolução foi também prevista pelos cientistas. “O anel poderá persistir durante um a 100 milhões de anos, conforme a distância entre Fobos e Marte no momento em que a lua se desintegrar”, precisa Benjamim Black à agência noticiosa AFP.

O anel ficará em torno de Marte até os seus fragmentos caírem em Marte, como uma chuva de estrelas.

Quando pensamos em planetas com anéis, surge logo Saturno enfeitado pelos seus anéis gelados, que podemos ver da Terra com telescópios. Já o futuro anel de Marte, talvez nem se consiga ver da Terra (quem quer que cá estiver nessa altura), porque as poeiras não refletem muita luz solar, ao contrário do gelo nos anéis de Saturno. “Mas, daqui a umas dezenas de milhões de anos, a visão a partir de Marte será espetacular”, antevê Benjamim Black.

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